Los orígenes de Primark

Actualmente, todo el mundo conoce Primark. Pero hay menos gente que conocen a ‘Associated British Foods’, su empresa matriz. Y aún menos a W. Garfield Weston, el hombre que empezó con el imperio actual que bajo las siglas de ‘ABF’ triunfaría en la venta de camisetas a bajo precio como en la venta del pan..

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Por Raúl Jaime Maestre

Aunque el éxito de la empresa Primark es aún bastante reciente, los orígenes de la marca empiezan del año 1969, cuando Weston y descendientes que siguen controlando ABF, decidieron contratar a un sastre irlandés, Arthur Ryan, para lanzar una cadena de ropa de bajo coste, empezando de la ciudad Irlandesa, Dublín.

Con un capital inicial de 50.000 libras esterlinas, la primera tienda abrió ese mismo año en la capital irlandesa, Dublín, con el nombre de Pennyes, nombre que conserva todavía en ese país. Pocos años después comenzaron con la expansión hacia el Reino Unido, pero no se pudo mantener el nombre que tenía en Irlanda ya que los derechos pertenecían a una empresa de Estados Unidos ‘JC Penney’, por lo que al final le pusieron el nombre de Primark.

Arthur Ryan estuvo al frente de la cadena de ropa hasta el año 2009, pero lo interesante de Garfield Weston, un panadero canadiense que transformó su negocio de su padre en un imperio alimenticio y que al final de su carrera decidió apostar por la ropa, la cual actualmente supone el 40 por ciento de su negocio total.

Modernizar el sector

Garfield Weston nació en la ciudad de Toronto en 1898, fue hijo de emigrantes ingleses, George Weston, que había abierto su panadería en el año 1882 y que con los años consiguió ampliar su negocio hacia otros productos como los bollos, los pasteles y las galletas, con una presencia por todo el Canadá. Su gran expansión fu provocada por la modernización de las panaderías, introduciendo maquinaria de tipo industrial, lo que les pudo permitir dominar el mercado canadiense con precios mucho más competitivos.

El negocio les iba bien hasta que llegó la Primera Guerra Mundial. Garfield Weston, quien trabajaba para su padre, fue al frente en el año 1919 en Francia. Su experiencia en la Primera Guerra Mundial fue clave, ya que durante su estancia en Inglaterra conoció la repostería del Reino Unido, y convenció a su padre, que estaba dispuesto a vender la empresa por diversos problemas económicos originados por el conflicto, para que no lo hiciera.

También convenció a su padre de la importancia de la maquinaria británica y sería posible empezar a vender repostería inglesa en el país canadiense. Poco después, en el año 1924, George Weston moría y su hijo Garfield Weston se hizo frente de la empresa familiar con 26 años.

Comenzó a mostrar más habilidad en los negocios. Comenzó a comprar otras empresas del sector incluso durante la Gran Depresión. Es decir, aprovechando los problemas de muchos de sus competidores adquirió sus empresas y fábricas a precios muy bajos.

Viaje al Reino Unido

Durante el año 1933 compró Mitchell & Mull, fabricante de galletas en escocia, con varios objetivos. El primero era introducirse en el mercado del Reino Unido y el segundo fue dar salida a los excedentes de trigo canadiense, entonces fue la primera exportaciones del país. Durante los siguientes meses ya se tenía 15 panaderías, número que se duplicaría para el año 1939 y que se englobaba bajo la marca de ‘Allied Bakeries’, que cogió como entidad jurídica propia diferente de George Weston Limited, su negocio familiar.

Durante los años 30, no solo Garfield Weston estableció sus intereses económicos, sino que se trasladó junto a su familia, e incluso llegó a ser miembro de la Cámara de los Comunes, la cámara baja del parlamento del Reino Unido. Durante la Segunda Guerra Mundial, se mantuvo en la capital londinense a pesar de los bombardeos.

Antes, durante la Guerra Civil en España, dio dinero para rescatar el batallón de Mackenzie-Papillon, formado por voluntarios canadienses que lucharon por la república y que estaban internados en campo de concentración en el país galo.

Pero su papel durante la Segunda Guerra Mundial fue de manera activa. El primer ministro del Reino Unido, Winston Churchill, fue en busca de consejo durante el año 1940. Necesitaba acceder a los puertos de Irlanda, que era neutrales, para abastecer su armada inglesa y los vecinos se negaban. Garfield Weston comenzó a viajar de forma escondida para reunirse con las autoridades de Irlanda, y les prometió a cambio construir fábricas.

Al final se llegó un acuerdo con Irlanda, pero tras comentar sus planes con Winston Churchill con el presidente de los Estados Unidos, Franklin Roosevelt, el plan nunca se llegó a concretar, ya que Roosevelt tenía miedo de perder sus votos claves en frente a la comunidad irlandesa. Estados Unidos todavía no había entrado en la guerra.

Expansión después de la Segunda Guerra Mundial

Tras la guerra cuando Garfield Weston comenzó a construir verdaderamente un imperio empresarial. ‘Allied Bakeries’, la división del Reino Unido, como ‘George Weston Limited’, su división de Canadá, se diversificaron. Venta al por mayor, supermercados, restaurantes, helados, papel chocolate, café y té formaron parte de los productos tal que el parlamento canadiense obligó a Garfiel Weston a revelar su complejo estructura corporativa. Las marcas de té como ‘Twinnings’ o los supermecados de lujo ‘Fortnum & Mason’ fueron parte de su gran imperio.

La división británica, Allied Bakeries, cambió a su nombre actual, Associated British Food, en el año 1960, y varios años más tarde ya se había convertido en la mayor panadería del mundo, una de las mayores molineras y una de las cadenas de supermercados del Reino Unido. En el año 1969, Garfield Weston contrató a Arthur Ryan para crear una cadena de ropa, Penneys en Irlanda, y Primark en el Reino Unido.

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Arthur Ryan es el fundador y , por tanto, el padre del concepto de Primark, pero la cadena de ropa nunca habría sido lo que es sin Garfield Weston.

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